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Les éléphants de mer mémorisent et reconnaissent les rythmes sonores

Si les êtres humains retiennent facilement des sons rythmiques, cette capacité semble rare chez les autres mammifères. Cependant, les éléphants de mer mémorisent le rythme et le timbre de la voix de leurs rivaux d’après une étude menée par une équipe de recherche internationale impliquant Isabelle Charrier et Nicolas Mathevon.
Ce premier exemple de l’utilisation du rythme sonore par un mammifère pour reconnaître la voix d’un congénère, a été publié fin juillet 2017 dans la revue internationale Current Biology.

Chaque hiver, les plages de la réserve d’Ano Nuevo, en Californie, sont envahies par des colonies d’éléphants de mer. C’est la période de reproduction. Pour monter dans la hiérarchie, les mâles doivent se battre, même si leurs interactions se limitent fréquemment à des concours de cris. (Photo : un mâle en train de crier. Crédit : N.Mathevon.)

Chez l’éléphant de mer Mirounga angustirostris, les cris des mâles sont des séries rythmiques de pulsations caractérisées par un « clac – clac – clac … ». La voix de chaque individu est caractérisée par son tempo (entre 1 et 3 pulsations par seconde selon les mâles) et son timbre, plus ou moins grave. Elle reste remarquablement stable au fil des ans. Sur les colonies de reproduction où ils passent plusieurs mois en compétition pour les femelles, les mâles rivaux se reconnaissent à la voix. Si des combats parfois violents président à la mise en place d’une hiérarchie, un mâle décidera ensuite d’attaquer ou de fuir simplement sur la base de son expérience (un combat perdu ou gagné), en reconnaissant la voix de l’autre.

En émettant des vocalisations d’éléphants de mer mâles avec un haut-parleur, les scientifiques ont étudié les bases acoustiques de cette reconnaissance vocale. Ils ont en particulier testé le rôle du rythme sonore, en changeant artificiellement le tempo original de la voix des individus et en observant les réponses comportementales des autres mâles à ces signaux modifiés. Chaque individu testé écoutait successivement trois enregistrements à plusieurs jours d’intervalle : le cri naturel d’un mâle dominant (contre lequel il avait perdu un combat auparavant) et deux versions modifiées du même cri, l’une ayant subi une légère modification du tempo original - le nouveau tempo restant dans la variabilité naturel de l’individu - et l’autre plus importante. A l’écoute du cri naturel et de celui modifié, chaque mâle a fui dans la direction opposée au haut-parleur, signifiant ainsi qu’il avait reconnu la voix de son congénère dominant.
En revanche, dès que le tempo était changé de manière importante, la voix du dominant n’était plus reconnue et le mâle testé ignorait alors le cri émis par le haut-parleur. Une précédente étude ayant montré que les éléphants de mer mâles ne réagissent pas aux cris d’individus inconnus, modifier le rythme de la voix pourrait supprimer toute possibilité de reconnaissance vocale.

Crédit : AAAS Sciencemag.org

 

- Lire le communiqué de presse du CNRS

 

Altmetric it !

 

Référence :
Northern elephant seals memorize the rhythm and timbre of their rivals’ voices.
Mathevon N, Casey C, Reichmuth C, Charrier I. Current Biology

- www.cell.com/current-biology/

PubMed PMID 28736171
Curr Biol. 2017 Aug 7 ;27(15):2352-2356.e2. doi : 10.1016/j.cub.2017.06.035. Epub 2017 Jul 20.


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